Embryonic Stem Cells – Células madre embrionarias

Hoy en día la combinación de palabras células+madre (stem+cells) es conocida por todo el mundo. No hay quien no haya escuchado algo sobre dichas células y su aplicación, ya sea exitosa y corroborada científicamente, como los trasplantes de médula ósea, o de dudosa efectividad e intereses económicos, como algunos ejemplos del mundo de la cosmética.

En cualquier caso, se trata de una potente herramienta en el campo de la investigación general y la medicina regenerativa en particular, y su repercusión directa en la sociedad es y será de interés general. Por ello es importante acercarlas a la sociedad, para evitar fraudes y potenciar éxitos. Éxitos que serán para el beneficio de todos.

Empecemos por el principio. Las células madre embrionarias.

Las células madre embrionarias (ESCs, del inglés Embryonic stem cells) son células madre pluripotentes que forman parte de un pequeño grupo de células del blastocisto, denominado masa celular interna, en estadíos muy precoces del desarrollo embrionario. Concretamente en el embrión humano este estadío tiene lugar en torno al día 5 post-fertilización (o preimplantación).

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Blastocisto Humano
(imagen realizada por ordenador)

Las ECSs son capaces de diferenciarse en todos los tipos celulares derivados de las tres capas germinales primarias (que son conjuntos de células formadas durante el desarrollo del embrión que darán lugar a los tejidos y órganos del adulto): ectodermo, endodermo y mesodermo; Las ESCs son por tanto, células madre pluripotentes.

Como células madre, además de ser pluripotentes, son capaces de autorrenovarse. Llevan a cabo lo que se denomina división asimétrica, que da lugar a dos células hijas diferentes, ya que una estará destinada a diferenciarse, siempre que las condiciones sean las adecuadas, y otra, idéntica a la célula de la que procede, perpetuará el pool de células madre. En las ESCs esta autorrenovación tiene lugar en el embrión y bajo determinadas condiciones de cultivo.

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Células madre embrionarias humanas
(Microfotografía coloreada realizada mediante microscopía electrónica de barrido)

Las células madre embrionarias humanas fueron aisladas por primera vez en 1998 por James Thomson y su equipo. Cultivadas en el laboratorio las ESCs son capaces de dividirse indefinidamente, reteniendo la capacidad de formar los más de doscientos tipos de células que conforman los tejidos adultos. Bajo determinadas condiciones de cultivo, su diferenciación puede ser dirigida hacia un tipo celular de interés, y dada su capacidad para producir un número ilimitado de células es posible su uso continuado.

Su plasticidad y potencial ilimitado de autorenovación las convierte por tanto en importantes candidatas para las terapias en medicina regenerativa y el reemplazo de tejidos tras un daño o enfermedad.

Sin embargo, a parte de las cuestiones éticas que algunos sectores de la sociedad alegan debido a su origen embrionario, existe un importante problema técnico asociado a cualquier transplante alogénico (aquel en el que las células o tejido a trasplantar proceden de un donante y no del propio individuo). En este sentido, toman relevancia las células madre adultas y las células madre pluripotentes inducidas (iPS), ya que con ellas se podrían sortear ambos problemas.

De cualquier manerarramienta muy recurrida, ya que no solo son útiles para la terapia celular sino que también lo son para el estudio del desarrollo embrionario humano, de enfermedades genéticas, así como el establecimiento de modelos in vitro.

Su pluripotencia, su proliferación indefinida en cultivo, y su fácil obtención en comparación con las células madre adultas, son algunos de los aspectos técnicos que las convierten en las “preferidas” de muchos investigadores, al menos, de momento.

 


Imagen Blastocisto humano – Fuente: http://www.sciencephoto.com/media/313928/view

Imagen Células madre embrionarias humanas – Fuente: http://www.sciencephoto.com/media/214429/view

Información adicional

CIRM

Knoepfler Lab Stem Cell Blog

Stem Cell wikipedia

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